The Rio Branco Law
September 28th, 1871

The Princess Imperial, Regent, in the name of His Majesty the Emperor Senhor D. Pedro II, makes known to all the subjects of this Empire, that the General Assembly has decreed, and that she has sanctioned, the following Law:

ART. I. The children of women slaves that may be born in the Empire are from the date of this Law shall be considered to be free.
* 1. The said minors shall remain with an be under the dominion of the owners of the mother, who shall be obliged to rear and take care of them until such children have completed the age of 8 years.
On the child of the slave attaining this age, the owner of its mother shall have the option either of receiving from the State the indemnification of 600 dollars (milréis) or of making use of the services of the minor until he shall have completed the age of 21 years.
In the former event the Government will receive the minor, and will dispose of him in the conformity with the provisions of the present Law.
The pecuniary indemnification above fixed shall be paid in Government bonds, bearing interest at the 6 percent per annum, which will be considered extinct at the end of 30 years.
The declaration of the owner must be made within 30 days, counting from the day on which the minor shall complete the age of 8 years; and should he not do so within that time it will be understood that he embraces the option of making use of the service of the minor.
* 2. Any one of those minors may ransom himself from the onus of servitude, by means of a pervious pecuniary indemnification, offered by himself, of by any other person, to the owner of his mother, calculating the value of his services for the time which shall still remain unexpired to complete the period, should there be no agreement on the quantum of the said indemnification.
* 3. It is also incumbent on owners to rear and bring up the children which the daughters of their female slaves may have while they are serving the same owners.
Such obligation, however, will cease as soon as the service of the mother ceases. Should the latter die within the term of servitude the children may be placed at the disposal of the Government.
* 4. Should the female slave obtain her freedom, her children under 8 years of age who may be under the dominion of her owners shall, by virtue of * 1, be delivered up, unless she shall prefer leaving them with him, and he consents to their remaining.
* 5. In case of the female slave being made over to another owner, her free children under 12 years of age shall accompany her, the new owner of the said slave being invested with the rights and obligations of his predecessor.
* 6. The services of the children of female slaves shall cease to be rendered before the term marked in * 1, if by decision of the Criminal Judge it be known that the owner of the mothers ill-treat the children, inflicting on them severe punishments.
* 7. The right conferred on owners by * 1 shall be transferred in cases of direct succession; the child of a slave must render his services to the person to whose share in the division of property the said slave shall belong.
ART. II. The Government may deliver over to associations which they shall have authorised, the children of the slaves that may be born from the date of this Law forward, and given up or abandoned by the owners of said slaves, or taken away from them by virtue of Article I, * 6.
* 1. The said associations shall have a right to the gratuitous services of the minors, until they shall have completed the age of 21 years, and may hire out their services, but shall be bound—
1st. To rear and take care of the said minors.
2ndly. To save a sum for each of them, out of the amount of wages, which for this purpose is reserved in the respective statutes.
3rdly. To seek to place them in a proper situation when their term of service shall be ended.
* 2. The associations referred to in the previous paragraph shall be subject to the inspection of Judges of the Orphans’ Court, in as far as affects minors.
* 3. The disposition of this Article is applicable to foundling asylums, and to the persons whom the Judges of the Orphans’ Court charge with the education of the said minors, in default of associations of houses established for that purpose.
* 4. The Government has the free right of ordering the said minors to be taken into the public establishments, the obligations impose by * 1 on the authorised associations being in this case transferred to the State.
ART. III. As many slaves as correspond in values to the annual disposable sum from emancipation fund shall be freed in each province of the Empire.
* 1. The emancipation fund arises from—
1st. The tax on slaves.
2ndly. General tax on transfer of the slaves as property.
3rdly. The proceeds of 6 lotteries per annum, free of tax, and the tenth part of those which may be granted from this time forth, to be drawn in capital of the Empire.
4thly. The fines imposed by virtue of this Law.
5thly. The sums which be marked in the general budget, and in those of the provinces and municipalities.
6thly. Subscriptions, endowments, and legacies for that purpose.
* 2. The sums marked in the provincial and municipal budgets, as also the subscriptions, endowments, and legacies for the local purpose, shall be applied for the manumission of slaves in the provinces, districts, municipalities, and parishes designated.
ART. IV. The slave is permitted to form a saving fund from what may come to him through gifts, legacies, and inheritances, and from what, by consent of his owner, he may obtain by his labour and economy. The Government will see to the regulations as to the placing and security of said savings.
* 1. By the death of the slave half of his savings shall belong to his surviving widow, if there be such, the other half shall be transmitted to his hears in conformity with civil law.
In default of heirs the savings shall be adjudged to the emancipation fund of which Article III treats.
* 2. The slave who, through his savings, may obtain means to pay his value has a right to freedom.
If the indemnification be not fixed by agreement it shall be settled by arbitration. In judicial sales or inventories the prices of manumission shall be that of the valuation.
* 3. It is further permitted the slave, in furtherance of his liberty, to contract with a third party the fire of his future services, for a term not exceeding 7 years, obtaining the consent of his master, an approval of the Judge of the Orphans’ Court.
* 4. The slave that belongs to joint proprietors, and is freed by one of them, shall have a right to his freedom by indemnifying the other owners with the share of the amount which belongs to them. This indemnification may be paid by services rendered for a term not exceeding 7 years, in conformity with the preceding paragraph.
* 5. The manumission, with the clause of services during a certain time, shall not become annulled by want of fulfilling the said clause, but the freed man shall be compelled to fulfil, by means of labour in the public establishments, or by contracting for his services with private persons.
* 6. Manumissions, whether gratuitous or by means of onus, shall be exempted from all duties, emoluments, or expenses.
* 7. In any case of alienation or transfer of slaves, the separation of husband and wife, and children under 12 years of age from father or mother, is prohibited under penalty of annulment.
* 8. If the division of property among heirs or partners does not permit the union of a family, and none of them prefers remaining with the family by replacing the amount of the share belonging to the other interested parties, the said family shall be sold and the proceeds shall be divided among the heirs.
* 9. The ordination, Book 4th, title 63, in the part which revokes freedom, on account of ingratitude, is set aside.
ART. V. The Emancipation Societies which are formed, and those which may for the future be formed, shall be subject to the inspection of the Judges of the Orphans’ Court.
Sole paragraph. The said societies shall have the privilege of commanding the services of the slaves whom they have liberated, to indemnify themselves for the sum spend in their purchase.
ART. VI. The following shall be declared free:
* 1. The slaves belonging to the State, the Government giving them such employment as they may deem fit.
* 2. The slave given in usufruct to the Crown.
* 3. The slaves of unclaimed inheritances.
* 4. The slaves who have been abandoned by their owners.
Should these have abandoned the slaves from the latter being invalids they shall be obliged to maintain them, expect in case of their own penury, the maintenance being charged by the Judge of the Orphan’s Court.
* 5. In general the slaves liberated by virtue of this Law shall be under the inspection of the Government during 5 years. They will be obliged to fire themselves under pain compulsion; if they lead an idle life they shall be made to work in the public establishments.
The compulsory labour, however, shall cease so soon as the freed man shall exhibit an engagement of hire.
ART. VII. In trial in favour of freedom—
* 1. The process shall be summary.
* 2. There shall be appeal ex officio when the decisions shall be against the freedom.
ART. VIII. The Government will order the special registration of all slaves existing in the Empire to be proceeded with, containing a declaration of name, sex, age, stat, aptitude for work, and filiation of each, if such should be known.
* 1. The date on which the registry ought to commence closing shall be announced beforehand, the longest time possible being given for preparation by means of edicts repeated, which shall be inserted the dispositions of the following paragraph.
* 2. The slaves who, through the fault or omission of the parties interested, shall not have been registered up to one year after the closing of the register, shall, de facto, be considered as free.
* 3. For registering each slave the owner shall pay, once only, the emolument of 500 rs., if done within the term marked, and 1 milréis should that be exceeded. The produce of those emoluments shall go towards the expenses of registering, and the surplus to the emancipation fund.
* 4. The children of a slave mother, who by this Law became free, shall also be registered in a separate book.
Those persons who have become remiss shall incur a fine of 100 to 200 milréis, repeat as many times as there may be individuals omitted: and for fraud, in the penalties of Article CLXXIX of the Criminal Code.
* 5. The Parish priests shall be obliged to have special books for the registry of births and deaths of the children of slaves born from and after the date of this Law. Each omission will subject the parish priest to a fine of 100 milréis.
ART. IX. The Government, in its regulations, can impose fines of as much as 100 milréis, and the penalty of imprisonment up to 1 month.
ART. X. All contrary dispositions are revoked.
Therefore, order all authorities to whom, &c. Given at the Palace of Rio de Janeiro, on the 28th September, 1871. 50th of the Independence and of the Empire.


Source: Robert Edgar Conrad, The Destruction of Brazilian Slavery, 1850-1888 (Berkeley: UC Berkeley Press, 1972), 305-309.

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Lei do Ventre Libre
28 de setembro de 1871

A princesa imperial regente, em nome de Sua Majestade o imperador o senhor d. Pedro II, faz saber a todos os súditos do Império que a Assembléia Geral decretou e ela sancionou a lei seguinte:


Art. 1º: Os filhos da mulher escrava que nascerem no Império desde a data desta lei, serão considerados de condição livre.

  • 1. Os ditos filhos menores ficarão em poder e sob a autoridade dos senhores de suas mães, os quais terão obrigação de criá-los e tratá-los até a idade de oito anos completos. Chegando o filho da escrava a esta idade, o senhor da mãe terá a opção, ou de receber do Estado a indenização de 600$000, ou de utilizar-se dos serviços do menor até a idade de 21 anos completos. No primeiro caso o governo receberá o menor, e lhe dará destino, em conformidade da presente lei. A indenização pecuniária acima fixada será paga em títulos de renda com o juro anual de 6%, os quais se considerarão extintos no fim de trinta anos. A declaração do senhor deverá ser feita dentro de trinta dias, a contar daquele em que o menor chegar à idade de oito anos e, se a não fizer então, ficará entendido que opta pelo arbítrio de utilizar-se dos serviços do mesmo menor.
  • 2. Qualquer desses menores poderá remir-se do ônus de servir, mediante prévia indenização pecuniária, que por si ou por outrem ofereça ao senhor de sua mãe, procedendo-se à avaliação dos serviços pelo tempo que lhe restar a preencher, se não houver acordo sobre o quantum da mesma indenização.
  • 3. Cabe também aos senhores criar e tratar os filhos que as filhas de suas escravas possam ter quando aquelas estiverem prestando serviço. Tal obrigação, porém, cessará logo que findar a prestação dos serviços das mães. Se estas falecerem dentro daquele prazo, seus filhos poderão ser postos à disposição do governo.
  • 4. Se a mulher escrava obtiver liberdade, os filhos menores de oito anos que estejam em poder do senhor dela, por virtude do §1o, lhe serão entregues, exceto se preferir deixá-los e o senhor anuir a ficar com eles.
  • 5.No caso de alienação da mulher escrava, seus filhos livres, menores de doze anos, a acompanharão, ficando o novo senhor da mesma escrava sub-rogado nos direitos e obrigações do antecessor.
  • 6. Cessa a prestação dos serviços dos filhos das escravas antes do prazo marcado no §1o, se, por sentença do juízo criminal, reconhecer-se que os senhores das mães os maltratam, infligindo-lhes castigos excessivos.
  • 7. O direito conferido aos senhores no §1otransfere-se nos casos de sucessão necessária, devendo o filho da escrava prestar serviços à pessoa a quem nas partilhas pertencer a mesma escrava.


Art. 2º: O governo poderá entregar a associações por ele autorizadas os filhos das escravas, nascidos desde a data desta lei, que sejam cedidos ou abandonados pelos senhores delas, ou tirados do poder destes em virtude do Art. 1o, §6o.

  • 1. As ditas associações terão direito aos serviços gratuitos dos menores até a idade de 21 anos completos e poderão alugar esses serviços, mas serão obrigadas:

1: A criar e tratar os mesmos menores.

2 A constituir para cada um deles um pecúlio, consistente na quota que para este fim for reservada nos respectivos estatutos.

3 A procurar-lhes, findo o tempo de serviço, apropriada colocação.

  • 2. As associações de que trata o parágrafo antecedente serão sujeitas à inspeção dos Juízes de Órfãos, quanto aos menores.
  • 3. A disposição deste artigo é aplicável às casas de expostos e às pessoas a quem os Juízes de Órfãos encarregarem a educação dos ditos menores, na falta de associações ou estabelecimentos criados para tal fim.
  • 4. Fica salvo ao governo o direito de mandar recolher os referidos menores aos estabelecimentos públicos, transferindo-se neste caso para o Estado as obrigações que o §1oimpõe às associações autorizadas.

Art. 3º. Serão anualmente libertados em cada província do Império tantos escravos quantos corresponderem à quota anualmente disponível do fundo destinado para a emancipação.

  • 1. O fundo da emancipação compõe-se:

1: Da taxa de escravos.

2: Dos impostos gerais sobre transmissão de propriedade dos escravos.

3: Do produto de seis loterias anuais, isentas de impostos, e da décima parte das que forem concedidas d’ora em diante para correrem na capital do Império.

4: Das multas impostas em virtude desta lei.

5: Das quotas que sejam marcadas no orçamento geral e nos provinciais e municipais.

6: De subscrições, doações e legados com esse destino.

  • 2. As quotas marcadas nos orçamentos provinciais e municipais, assim como as subscrições, doações e legados com destino local, serão aplicadas à emancipação nas províncias, comarcas, municípios e freguesias designadas.

Art. 4º. É permitido ao escravo a formação de um pecúlio com o que lhe provier de doações, legados e heranças, e com o que, por consentimento do senhor, obtiver do seu trabalho e economias. O governo providenciará nos regulamentos sobre a colocação e segurança do mesmo pecúlio.

  • 1. Por morte do escravo, metade do seu pecúlio pertencerá ao cônjuge sobrevivente, se o houver, e a outra metade se transmitirá aos seus herdeiros, na forma de lei civil. Na falta de herdeiros, o pecúlio será adjudicado ao fundo de emancipação de que trata o art. 3º.
  • 2. O escravo que, por meio de seu pecúlio, obtiver meios para indenização de seu valor, tem direito à alforria. Se a indenização não for fixada por acordo, o será por arbitramento. Nas vendas judiciais ou nos inventários o preço da alforria será o da avaliação.
  • 3. É, outrossim, permitido ao escravo, em favor da sua liberdade, contratar com terceiro a prestação de futuros serviços por tempo que não exceda de sete anos, mediante o consentimento do senhor e aprovação do juiz de órfãos.
  • 4. O escravo que pertencer a condôminos, e for libertado por um destes, terá direito à sua alforria, indenizando os outros senhores da quota do valor que lhes pertencer. Esta indenização poderá ser paga com serviços prestados por prazo não maior de sete anos, em conformidade do parágrafo antecedente.
  • 5. A alforria com a cláusula de serviços durante certo tempo não ficará anulada pela falta de implemento da mesma cláusula, mas o liberto será compelido a cumpri-la por meio de trabalho nos estabelecimentos públicos ou por contratos de serviços a particulares.
  • 6. As alforrias, quer gratuitas, quer a título oneroso, serão isentas de quaisquer direitos, emolumentos ou despesas.
  • 7. Em qualquer caso de alienação ou transmissão de escravos é proibido, sob pena de nulidade, separar os cônjuges, e os filhos menores de doze anos, do pai ou mãe.
  • 8. Se a divisão de bens entre herdeiros ou sócios não comportar a reunião de uma família, e nenhum deles preferir conservá-la sob o seu domínio, mediante reposição da quinta parte dos outros interessados, será a mesma família vendida e o seu produto rateado.
  • 9. Fica derrogada a ord. liv. 4º, tít. 63, na parte que revoga as alforrias por ingratidão.

Art. 5º. Serão sujeitas à inspeção dos Juízes de Órfãos as sociedades de emancipação já organizadas e que de futuro se organizarem.

Parágrafo único: As ditas sociedades terão privilégio sobre os serviços dos escravos que libertarem, para indenização do preço da compra.

Art. 6º. Serão declarados libertos:

  • 1. Os escravos pertencentes à Nação, dando-lhes o governo a ocupação que julgar conveniente.
  • 2. Os escravos dados em usufruto à Coroa.
  • 3. Os escravos das heranças vagas.
  • 4. Os escravos abandonados por seus senhores. Se estes os abandonarem por inválidos, serão obrigados a alimentá-los, salvo caso de penúria, sendo os alimentos taxados pelo juiz de órfãos.
  • 5. Em geral os escravos libertados em virtude desta lei ficam durante cinco anos sob a inspeção do governo. Eles são obrigados a contratar seus serviços sob pena de serem constrangidos, se viverem vadios, a trabalhar nos estabelecimentos públicos. Cessará, porém, o constrangimento do trabalho sempre que o liberto exibir contrato de serviço.

Art. 7º. Nas causas em favor da liberdade:

  • 1. O processo será sumário.
  • 2. Haverá apelações ex-ofício quando as decisões forem contrárias à liberdade.

Art. 8º. O governo mandará proceder à matrícula especial de todos os escravos existentes no Império, com declaração de nome, sexo, estado, aptidão para o trabalho e filiação de cada um, se for conhecida.

  • 1. O prazo em que deve começar e encerrar-se a matrícula será convencionado com a maior antecedência possível por meio de editais repetidos, nos quais será inserida a disposição do parágrafo seguinte.
  • 2. Os escravos que, por culpa ou omissão dos interessados, não forem dados a matrícula, até um ano depois do encerramento desta, serão por este fato considerados libertos.
  • 3. Pela matrícula de cada escravo pagará o senhor por uma vez somente o emolumento de quinhentos réis, se o fizer dentro do prazo marcado, e de mil réis, se exceder o dito prazo. O provento deste emolumento será destinado a despesas da matrícula, e o excedente ao fundo de emergência.
  • 4. Serão também matriculados em livro distinto os filhos da mulher escrava que por esta lei ficam livres. Incorrerão os senhores omissos, por negligência, na multa de cem mil réis a duzentos mil réis, repetidas tantas vezes quantos forem os indivíduos omitidos e, por fraude, nas penas do artigo 179 do Código Criminal.
  • 5. Os párocos serão obrigados a ter livros especiais para o registro dos nascimentos e óbitos dos filhos de escravas nascidos desde a data desta lei. Cada omissão sujeitará os párocos a multa de cem mil réis.

Art. 9º. O governo em seus regulamentos poderá impor multas até cem mil réis e penas de prisão simples até um mês.

Art. 10. Ficam revogadas as disposições em contrário. Manda portanto a todas as autoridades, a quem o conhecimento e execução da referida lei pertencer, que a cumpram e façam cumprir e guardar tão inteiramente como nela se contém. O secretário de Estado dos Negócios da Agricultura, Comércio e Obras Públicas a façam imprimir, publicar e correr.

Dada no Palácio do Rio de Janeiro, aos vinte e oito de setembro de mil oitocentos setenta e um, qüinquagésimo da Independência e do Império.

Princesa Imperial Regente.


Fonte: Lei do Ventre Libre, Universidade de São Paulo-USP, Biblioteca Virtual de Direitos Humanos

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