Introductory Essay/Ensayo introductorio

While the history of abolition often evokes images of the sudden, immediate termination of chattel slavery, the majority of governments in the Atlantic World—from the state of Pennsylvania in the northern United States to the Empire of Brazil—actually implemented policies of gradual rather than outright abolition in the late eighteenth and nineteenth centuries.

What exactly was meant by the “gradual abolition” of slavery? “Gradual abolition” was a legislative approach to terminating chattel slavery through gradual, and not immediate, means. Specifically, it legislated that the children of enslaved women born after a specific date would be freed immediately or after serving their mother’s master under a particular period of bondage—for example, until the age of twenty-five in the case of the Connecticut law of 1784 or the age of eighteen in the case of the Gran Colombian (encompassing modern-day Colombia, Ecuador, Venezuela, and Panama) law of 1821. This generation of children would therefore be the last formally bonded peoples of African descent in the Atlantic World. In practice, gradual abolition laws abolished the longstanding logic of slavery: partus sequitur ventrem, or the (enslaved) status of the child derives from that of the mother. As such, no chattel slaves would be born in these different states, republics, imperial regimes, or colonies, thus amounting to the protracted, gradual abolition of slavery.

Throughout the eighteenth and nineteenth-century Atlantic World, these laws and the legal subjects they created were described in different ways. In the northern United States, the laws were often referred to as “Gradual Abolition” acts, while they were at times referred to as “Free Womb” laws (ley de libertad de vientres) in Latin America. In the North American laws, the children were commonly referred to as “children,” while in Latin America they were sometimes recognized as “libertos.” Each of the sixteen governments that passed such laws developed their own ages of bondage, and sometimes the period of bondage was gendered, meaning that male and female children of slaves would acquire their freedom at different ages. For example, the female children of slaves would be emancipated at the age of twenty while male children had to wait until the age of twenty-four according to the Peruvian law of 1821. In contrast, the Portuguese law of 1856 did not base its timeline of bondage on gender.

This essay briefly describes the three main waves of gradual abolition laws in the Atlantic World. In the majority of cases, the laws were created amid or in the aftermath of anti-colonial wars and revolutionary upheaval. However, each law responded to a distinct set of cultural, political, and economic factors in the unique Anglophone, Hispanophone, and Lusophone worlds that made the implementation of gradual abolition legislation appealing to a diverse cohort of governing elites across the Atlantic.

The First Wave: Portugal, The Northern United States, and British Canada, 1773-1804

While not recognized widely by historians, the Kingdom of Portugal was the first governing body in the Atlantic World to pass a gradual abolition law in 1773. As historians Cristina Nogueira Da Silva and Keila Grinberg argue, this 1773 law was adopted in Portugal (but not its overseas territories) in a larger context of late eighteenth-century political “modernization” when Portuguese elites desired to “free” Portugal from the presence of slaves. Specifically, the law ruled that all children of slaves born after the publication of the law would be freed (likewise, the law also legislated that all fourth-generation slaves in Portugal, that is, slaves whose great-grandmothers were enslaved, were freed as well).

However, the first major wave of gradual abolition laws in the Atlantic World developed in the Anglophone northeastern states of the United States and British North America during and after the American Revolutionary War (1775-83). The revolutionary culture of political independence (which championed the principles of liberty and rights), the influential antislavery protests of the Christian religious group known as the Quakers, poor law and the institution of apprenticeship, and the relatively smaller enslaved populations of the northern states (which did not have plantation economies or majority-enslaved labor forces as compared to the southern states) all contributed to the adoption of gradual abolition laws in the north. The state of Pennsylvania passed “An Act for the Gradual Abolition of Slavery” in 1780. This law became the blueprint for future gradual emancipation models. Pennsylvania was followed by Connecticut and Rhode Island, which passed similar laws in 1784, and British Canada, which adopted such a law in 1793. A few years later, the states of New York and New Jersey passed gradual abolition laws, in 1799 and 1804, respectively. However, it is important to note that not all states in the north passed such laws. For example, an ambiguous court ruling brought legal slavery to an end in Massachusetts in 1783.

The Second Wave: The Spanish American Mainland (South America), 1811-1842

Similar to the context of the “first wave” in North America, the “second wave” of gradual abolition laws in the Spanish American mainland of South America emerged during and after the anti-colonial Wars of Independence against Spain beginning in the 1810s. Like North America, slave labor was concentrated in particular economies, such as the gold mines of the Colombian Pacific or the sugar plantations of Peru. The recruitment of slaves in the pro-independence armies against Spanish royalists likewise played a crucial role in forcing leaders in South America to address the political “problem” of slavery. Inspired by the powerful, revolutionary culture of political liberty of the time and North American models of emancipation, in addition to other factors of political economy, many of these leaders adopted gradual abolition measures. The revolutionary government of Chile passed the first gradual abolition law in the region in 1811. This law unconditionally freed all the future children of enslaved women born after its promulgation. Two years later, the revolutionary assembly of the United Provinces of Río de la Plata (present-day Argentina) passed a similar law in 1813. The Argentine law stipulated that all female children of slaves would be freed after reaching the age of sixteen and all male children free at age twenty. In the years that followed, the newly formed republics of South America adopted gradual abolition measures as well: Gran Colombia (1821), Peru (1821), Uruguay (1825), Bolivia (1831), and Paraguay (1842).

The Third Wave: Portuguese Territories, The Spanish Caribbean (Cuba and Puerto Rico), and Brazil, 1856-1871

The final and “third” wave of gradual abolition in the Atlantic World took place in the second half of the nineteenth century. As historian Patrick Rael notes, these policies developed in part from pressures within European metropoles. Especially influential was Britain, which became a leading anti-slavery political force in the late eighteenth and nineteenth century Atlantic World. After the abolition of slavery in the British Caribbean in the 1830s and in the French, Danish, and Swedish territories in the late 1840s, Liberal Portuguese officials implemented a Free Womb policy in their remaining Portuguese territories in 1856 (which affected the colonies of Angola, Mozambique, São Tomé and Príncipe, Cape Verde, Goa, Macau, and Timor, but not Brazil, which gained independence from Portugal in 1822).

Chattel slavery lasted the longest in the remaining Spanish Caribbean colonies of Cuba and Puerto Rico and Brazil because their plantation economies (primarily sugar and coffee, respectively) depended largely on slave labor. Nevertheless, several factors influenced the adoption of gradual abolition policies in the remaining Spanish Caribbean colonies of Cuba and Puerto Rico in 1870. These factors included the development of a colonial and peninsular abolitionist movement by the 1860s and the eruption of the Cuban independence struggle known as the Ten Years’ War (1868-78). The leader of the rebellion, Carlos Manuel de Céspedes, included the abolition of slavery in his 10th of October Manifesto and thousands of slaves joined the anti-colonial insurgency. This and other pressures led Liberal reformers in Spain to pass the Moret Law of 1870, which instituted a “Free Womb” policy in Cuba and Puerto Rico. This law specified that the children of enslaved women born after the law would remain under the domain of their mother’s master until the age of twenty-two.

Brazil was the last political body in the Americas to abolish slavery in 1888. Before doing so, it was also the final government to pass a gradual abolition law. In 1871, the “Rio Branco” law was passed, which freed the children of enslaved women born after the law at the age of twenty-one. Multiple factors shaped the adoption of a gradual abolition law in Brazil. In addition to external pressures rising from the recent abolition of slavery in the United States (1865) and the Moret Law in the Spanish Caribbean (1870), other factors behind the Brazilian law included liberal politics, vying regional interests, and the overall decline in the sugar economy, which was previously founded on slave labor.

Concluding Thoughts

No doubt, the adoption of gradual abolition measures must be placed within the wider global context of transitions from chattel slavery to “free” wage labor. In many of these polities, gradual abolition was deemed a legislative “compromise” as elites wrestled with balancing the political interests of various stakeholders including slaveholders and slaves in an increasingly antislavery Atlantic World. These laws not only served as political “compromises” among competing pro-slavery and antislavery forces, but also functioned to gradually ‘outmode’ the institution of slavery at a structural level. However, as many historians of gradual abolition have argued, the process of gradual abolition also produced its own complicating consequences. Although adopted to abolish slavery, the laws often imposed “de facto” slavery for the generation of affected children. They also served as models—whether implicitly or explicitly—for the adoption of other unfree modes of servitude and governance in the post-Free Womb world.

-Yesenia Barragan, Rutgers University

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Mientras que la historia de la abolición a menudo evoca imágenes de la terminación repentina e inmediata de la esclavitud, la mayoría de los gobiernos en el mundo Atlántico—desde el estado de Pensilvania en el norte de los Estados Unidos hasta el Imperio de Brasil—implementaron políticas de la abolición gradual en lugar de la abolición inmediata a finales del siglo XVIII y XIX.

¿Qué significa exactamente la “abolición gradual” de la esclavitud? La “abolición gradual” fue un enfoque legislativo para terminar con la esclavitud a través de medios graduales, y no inmediatos. Específicamente, esta política legisló que los hijos de mujeres esclavizadas nacidos después de una fecha específica serían emancipados inmediatamente o después de servir al amo de su madre bajo un período particular de esclavitud, por ejemplo, hasta la edad de veinticinco años en el caso de la ley de Connecticut de 1784 o la edad de dieciocho años en el caso de la ley de Gran Colombia (que abarcó Colombia, Ecuador, Venezuela y Panamá) de 1821. Esta generación de niños sería, por lo tanto, el último grupo afrodescendiente formalmente y legalmente vinculado a la esclavitud en el mundo atlántico. En la práctica, las leyes de la abolición gradual abolieron la antigua lógica de la esclavitud: partus sequitur ventrem, o la condición (esclavizada) del niño se deriva de la de la madre. Como tal, los niños no nacerían como esclavos en estos diferentes estados, repúblicas, regímenes imperiales o colonias, lo que equivale a la prolongada y gradual abolición de la esclavitud.

A lo largo del mundo atlántico de los siglos XVIII y XIX, estas leyes y los sujetos legales que las leyes crearon se describieron de diferentes maneras. En el norte de los Estados Unidos, las leyes a menudo se denominaban como actos de la “Abolición gradual”, mientras que en ocasiones se las denominaba “ley de libertad de vientres” en América Latina. En las leyes de América del Norte, a los niños se los llamaba comúnmente “niños”, mientras que en América Latina a veces se los reconocía como “libertos”. Cada uno de los dieciséis gobiernos que aprobaron dichas leyes determinaron sus propias edades de esclavitud, y algunas veces el período de la esclavitud fue determinado por el género, lo que significa que los hijos varones y mujeres de las esclavas adquirirían su libertad en diferentes edades. Por ejemplo, según la ley peruana de 1821, las hijas de las esclavas se emanciparían a la edad de veinte años, mientras que los varones debían esperar hasta los veinticuatro años. En contraste, la ley portuguesa de 1856 no basó su línea de tiempo de la esclavitud en el género.

Este ensayo describe brevemente las tres olas principales de leyes de la abolición gradual en el mundo atlántico. En la mayoría de los casos, las leyes fueron creadas en medio o después de las guerras anticoloniales y las revueltas revolucionarias. Sin embargo, cada ley respondió a un conjunto distinto de factores culturales, políticos y económicos en los mundos anglo, luso, y hispanoamericana que hicieron que la implementación de la legislación de la abolición gradual fuera atractiva para una cohorte diversa de élites gobernantes a través del mundo Atlántico.

La primera ola: Portugal, el norte de los Estados Unidos y el Canadá británico, 1773-1804

Aunque no es ampliamente reconocido por los historiadores, el Reino de Portugal fue en realidad el primer gobierno en el mundo atlántico en aprobar una ley de la abolición gradual en 1773. Como sostienen los historiadores Cristina Nogueira Da Silva y Keila Grinberg, esta ley de 1773 fue adoptada en Portugal (pero no sus territorios de ultramar) en un contexto más amplio de “modernización” política de finales del siglo XVIII cuando las elites portuguesas deseaban “liberar” a Portugal de la presencia de esclavos. Específicamente, la ley dictaminó que todos los hijos de esclavas nacidos después de la publicación de la ley serían emancipados (del mismo modo, la ley también legisló que todos los esclavos de cuarta generación en Portugal, es decir, esclavos cuyas bisabuelas fueron esclavizadas, fueron emancipados también).

Sin embargo, la primera gran ola de leyes de la abolición gradual en el mundo atlántico se desarrolló en los estados anglófonos del noreste de los Estados Unidos y la Norteamérica británica durante y después de la Guerra Revolucionaria Americana (1775-83). La cultura revolucionaria de independencia política (que defendió los principios de libertad y derechos), las influyentes protestas antiesclavistas del grupo religioso cristiano conocido como los cuáqueros, y las poblaciones esclavizadas relativamente más pequeñas de los estados del norte (que no tenían economías esclavizadas de plantación en comparación con los estados del sur) contribuyeron a la adopción de leyes de la abolición gradual en el norte. El estado de Pennsylvania aprobó “Un Acta para la Abolición Gradual de la Esclavitud” en 1780. Esta ley se hizo como el modelo para futuros modelos de emancipación gradual. Pensilvania fue seguido por Connecticut y Rhode Island, que aprobó leyes similares en 1784, y el Canadá británico, que adoptó dicha ley en 1793. Unos años más tarde, los estados de Nueva York y Nueva Jersey aprobaron leyes de la abolición gradual, en 1799 y 1804, respectivamente. Sin embargo, es importante tener en cuenta que no todos los estados del norte pasaron tales leyes. Por ejemplo, un fallo judicial ambiguo puso fin a la esclavitud legal en Massachusetts en 1783.

La segunda ola: el continente hispanoamericano (América del Sur), 1811-1842

Similar al contexto de la “primera ola” en América del Norte, la “segunda ola” de leyes de la abolición gradual en el continente hispanoamericano de América del Sur surgió durante y después de las guerras de independencia anticoloniales contra España a partir de la década de 1810. Al igual que América del Norte, la mano de obra esclava se concentró en economías particulares, como las minas de oro del Pacífico colombiano o las plantaciones de azúcar de Perú. El reclutamiento de esclavos en los ejércitos independentistas contra los realistas españoles también jugó un papel crucial al forzar a los líderes en Sudamérica a abordar el “problema” político de la esclavitud. Inspirados por la poderosa cultura revolucionaria de la libertad política de la época y los modelos de emancipación de América del Norte, además de otros factores de economía política, muchos de estos líderes adoptaron medidas de la abolición gradual. El gobierno revolucionario de Chile aprobó la primera ley de la abolición gradual en la región en 1811. Esta ley emancipó incondicionalmente a todos los futuros hijos de mujeres esclavizadas que nacieron después de su promulgación. Dos años después, la asamblea revolucionaria de las Provincias Unidas del Río de la Plata (la Argentina actual) aprobó una ley similar en 1813. Esta ley  estipulaba que todas las hijas de esclavas serían emancipadas después de cumplir los dieciséis años y todos niños varones a los veinte años. En los años que siguieron, las repúblicas de América del Sur adoptaron medidas de la abolición gradual también: Gran Colombia (1821), Perú (1821), Uruguay (1825), Bolivia (1831) y Paraguay (1842).

La tercera ola: territorios portugueses, el Caribe español (Cuba y Puerto Rico) y Brasil, 1856-1871

La última y “tercera” ola de la abolición gradual en el mundo atlántico tuvo lugar en la segunda mitad del siglo XIX. Como señala el historiador Patrick Rael, estas políticas se desarrollaron en parte a partir de las presiones dentro de las metrópolis europeas. Especialmente influyente fue Gran Bretaña, que se convirtió en una fuerza política antiesclavista a fines del siglo XVIII y XIX en el mundo atlántico. Después de la abolición de la esclavitud en el Caribe británico en la década de 1830 y en los territorios franceses, daneses y suecos a fines de la década de 1840, los funcionarios liberales portugueses implementaron una política de “libertad de vientres” en sus territorios portugueses en 1856 (que afectó a las colonias de Angola, Mozambique, Santo Tomé y Príncipe, Cabo Verde, Goa, Macao y Timor, pero no a Brasil, que declaró independencia en 1822).

La esclavitud duró en Brasil y las colonias españolas de Cuba y Puerto Rico porque sus economías de plantación (principalmente de café y azúcar, respectivamente) dependían en gran medida del trabajo esclavizado. Sin embargo, varios factores fueron influyentes en la adopción de políticas de la abolición gradual en las colonias caribeñas de Cuba y Puerto Rico en 1870. Estos factores incluyeron el desarrollo de un movimiento abolicionista colonial y peninsular en la década de 1860 y el estallido de la lucha independentista cubana conocida como la Guerra de los Diez Años (1868-78). El líder de la rebelión, Carlos Manuel de Céspedes, incluyó la abolición de la esclavitud en su Manifiesto del 10 de octubre y miles de esclavos se unieron a la insurgencia anticolonial. Esta y otras presiones llevaron a los reformadores liberales en España a aprobar la Ley Moret de 1870, que instituyó una política de “vientres libres” en Cuba y Puerto Rico. Esta ley legisló que los hijos de las mujeres esclavizadas nacidos después de la ley permanecerían bajo el dominio del amo de su madre hasta la edad de veintidós.

Brasil fue el último gobierno en América que abolió la esclavitud en 1888. También era el último gobierno en el mundo atlántico que legisló una ley de la abolición gradual. En 1871, se aprobó la ley “Río Branco”, que emancipó a los hijos de mujeres esclavizadas nacidas después de la ley a la edad de veintiún años. Múltiples factores dieron forma a la adopción de una ley de la abolición gradual en Brasil. Además de las presiones externas derivadas de la reciente abolición de la esclavitud en los Estados Unidos (1865) y la Ley Moret en el Caribe español (1870), otros factores detrás de la ley brasileña incluían políticas liberales, intereses regionales y el declive general de la economía azucarera, que anteriormente se fundaba en el trabajo esclavizado.

Pensamientos conclusivos

Sin duda, la adopción de medidas de la abolición gradual debe colocarse dentro del contexto global más amplio de las transiciones de la esclavitud al trabajo asalariado “libre”. En muchas de estas políticas, la abolición gradual se consideró como un “compromiso” legislativo, ya que las élites luchaban por equilibrar los intereses políticos de varias partes interesadas, incluidos esclavistas y esclavos en un mundo atlántico cada vez más antiesclavista. Estas leyes no sólo sirvieron como “compromisos” políticos entre las fuerzas pro-esclavistas y antiesclavistas que competían, sino que también funcionaron para superar ‘gradualmente’ la institución de la esclavitud a un nivel estructural. Sin embargo, como muchos historiadores de la abolición gradual han argumentado, el proceso de la abolición gradual también produjo sus propias consecuencias complicadas. Aunque fueron adoptadas para abolir la esclavitud, las leyes a menudo impusieron la esclavitud “de facto” para la generación de niños afectados. También sirvieron como modelos, ya sea implícita o explícitamente, para la adopción de otros modos de servidumbre y gobernanza no-libre.

-Yesenia Barragan, Rutgers University

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